xenacanthus-sharks-christian-darkin

Requins d’eau douce, actuels et fossiles par Gilles Cuny

Les ancĂŞtres des requins ont colonisĂ© les marais et les rivières il y a plus de 350 millions d’annĂ©es. S’adaptant aux eaux salĂ©es ou aux eaux douces, selon les contraintes environnementales, ils reprĂ©sentent un succès Ă©volutif sans Ă©gal.

 CES XÉNACANTHES  vivaient il y a environ 280 millions d’annĂ©es en eau douce. Cette capacitĂ© de s’adapter aux eaux douces leur aurait permis d’échapper Ă  la grande extinction qui, il y a quelque 250 millions d’annĂ©es, a marquĂ© la fin du Permien et le dĂ©but du Trias. Gilles CUNY est conservateur des collections de palĂ©ontologie des vertĂ©brĂ©s au MusĂ©e gĂ©ologique de Copenhague, au Danemark, et maĂ®tre de confĂ©rence associĂ© Ă  l’UniversitĂ© de Maha Sarakham, en ThaĂŻlande.

xenacanthus-sharks-christian-darkin

Des requins d’eau douce?

Oui, les requins et leurs proches cousines les raies – regroupĂ©s sous le nom d’Ă©lasmobranches – sont aussi prĂ©sents en eau douce. Une cinquantaine d’espèces de raies et de requins actuels, reprĂ©sentant cinq pour cent du nombre total d’espèces recensĂ©es, vivent dans les lacs, dans les fleuves et dans les rivières.

Le requin bouledogue, Carcharhinus leucas, en est l’exemple le plus connu ; on le trouve aussi bien près des cĂ´tes qui longent les mers tropicales que dans le lac Nicaragua, en AmĂ©rique centrale, dans le fleuve Amazone, en AmĂ©rique du Sud, le Mississippi, en AmĂ©rique du Nord, le fleuve Zambèze, en Afrique ou encore le fleuve Brisbane, en Australie. Les requins et les raies, qui s’aventurent en eau douce ou bien qui y sont infĂ©odĂ©s, ont acquis des spĂ©cificitĂ©s physiologiques qui leur permettent de passer d’un milieu riche en sel Ă  un milieu sans sel, et d’un milieu riche en oxygène, car l’eau est abondamment brassĂ©e, Ă  un milieu plus ou moins dĂ©pourvu d’oxygène.

De surcroĂ®t, ces Ă©lasmobranches prĂ©sentent une autre caractĂ©ristique Ă©tonnante : pendant 300 millions d’annĂ©es, leurs ancĂŞtres ont Ă©voluĂ©, se sont adaptĂ©s tantĂ´t aux eaux salines, tantĂ´t aux eaux douces, voire aux deux, ce qui leur a peut-ĂŞtre Ă©vitĂ© de disparaĂ®tre lors des grandes extinctions de masse, notamment celle qui eut lieu il y a quelque 250 millions d’annĂ©es. Ils dĂ©tiennent un record quasi absolu de longĂ©vitĂ© et de diversitĂ© au sein des vertĂ©brĂ©s.

 Le requin bouledogue

requin-bouledogue

 Le requin bouledogue est commun dans les eaux marines, mais ses incursions en eaux douces sont frĂ©quentes. On l’a retrouvĂ© Ă  4 000 kilomètres de l’embouchure de l’Amazone, et il peut remonter le Mississippi sur 2 800 kilomètres.

Il atteint 3,50 mètres de longueur, taille qui le rend potentiellement dangereux pour l’homme. Il fait d’ailleurs partie de la poignĂ©e d’espèces de requins responsable de morts d’hommes, mĂŞme si l’on a souvent tendance Ă  attribuer ce genre d’attaque au grand requin blanc (Carcharodon carcharias) ou au requin tigre (Galeocerdo cuvieri).

Ainsi, en 1916, quatre personnes ont Ă©tĂ© tuĂ©es et une blessĂ©e par une attaque de requins Ă  Matawan Creek, dans le New Jersey, sur la cĂ´te Est des États-Unis. Ces accidents furent d’abord attribuĂ©s Ă  un unique requin blanc rĂ´dant dans les parages, un mythe qui donnera naissance au film Les dents de la mer quelques dĂ©cennies plus tard. Toutefois, l’une des attaques eut lieu Ă  18 kilomètres des cĂ´tes, et les requins blancs ne s’aventurent pas en eau douce.

De surcroĂ®t, il est fort improbable qu’un unique requin ait Ă©tĂ© responsable de toutes ces attaques, et la plupart des spĂ©cialistes s’accordent aujourd’hui pour dire qu’elles furent le fait de plusieurs requins bouledogues. Le requin bouledogue n’est pas le seul requin d’eau douce ; les requins Glyphis gangeticus vivent dans le Gange, en Inde, mais, qu’il s’agisse de l’une ou de l’autre espèce, les requins d’eau douce sont rares : 95 pour cent des espèces se concentrent en milieu marin.

En revanche, les raies sont frĂ©quentes en milieu fluviatile. Une famille entière, les PotamotrygonidĂ©s, est ainsi infĂ©odĂ©e Ă  ce mode de vie et aucune des 14 espèces de ces petites raies d’environ 30 centimètres de diamètre ne peut vivre dans l’eau salĂ©e.

raie-pastenague-americaine-dasyatis-americana-01 Elles sont endĂ©miques en AmĂ©rique du Sud, et plus particulièrement Ă  l’Est du continent : on les trouve uniquement dans le rĂ©seau fluviatile se dĂ©versant dans l’Atlantique. Des familles typiquement marines, tels les DasyatidĂ©s, qui incluent la raie pastenague (Dasyatis pastinaca), frĂ©quentes sur les cĂ´tes atlantiques et mĂ©diterranĂ©ennes ont Ă©galement des reprĂ©sentants en eau douce.

En Thaïlande, trois espèces de Dasyatidés vivent exclusivement en eau douce : Dasyatis laoensis dans le Mékong, Himantura signifer dans la Chaophraya et Himantura chaophraya dans ces deux fleuves. Si les deux premières sont des raies plutôt banales ne dépassant guère 30 centimètres de diamètre au plus large, Himantura chaophraya est une raie imposante, qui atteint parfois deux mètres de diamètre.

Sa longue queue en forme de fouet, armĂ©e d’une Ă©pine dentelĂ©e venimeuse, Ă©tant deux fois plus longue que le disque, la longueur totale de l’animal atteint parfois six mètres : c’est la raie gĂ©ante d’eau douce. En plus de ces formes exclusivement fluviatiles, d’autres DasyatidĂ©s de ThaĂŻlande (Himantura bleekeri, Himantura fluviorium et Pastinachus sephen) sont frĂ©quentes dans les estuaires, mĂŞme si ce ne sont pas, Ă  proprement parler, des espèces d’eau douce. Himantura fluviorium fait l’objet d’une pĂŞche intensive.

espadarte

Un poisson scie (Pristis perotteti) est Ă©galement connu en AmĂ©rique centrale et en AmĂ©rique du Sud pour sa capacitĂ© Ă  passer des lacs Ă  l’ocĂ©an, et inversement. Cette espèce a d’ailleurs Ă©tabli des populations gĂ©nĂ©tiquement distinctes dans quelques lacs. Ainsi, certaines raies sont spĂ©cifiques des eaux de mer, d’autres des eaux douces, d’autres peuvent s’adapter aux deux milieux.

suite de l’article :http://www.pourlascience.fr/e_toolbox/include/file_include/telecharger_pdf.php?file_id=0604d670fcb3d8d63a3b4d05315b86f4